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電撃決定!イチロー、マリナーズ復帰 外野故障者続出で白羽の矢 “二刀流”大谷も対戦を熱望 (2/3ページ)

 背番号も「51」が確実。メジャー40人枠、招待選手を含めても空き番号となっている。

 今季のFA市場はオーナー陣が一斉に経費節減に動いたため、FA選手100人以上が未契約のままキャンプを迎えるという異常事態となった。高額選手、ベテラン選手は敬遠され、未契約選手が集まって自主キャンプをするという歴史的な停滞に陥ったオフとなった。

 イチローの代理人も全30球団にオファーしたが、前向きな返事をした球団はなく、唯一マリナーズだけが、昔なじみで契約を検討したものの、一時は戦力的に不必要としていた。大リーグ公式サイトの全選手評価では、イチローは全体の761位で、予想打率は・267、1本塁打、12打点などと、低い評価を受けていた。

 50歳現役を掲げてきただけに、日本球界復帰の噂もまことしやかにささやかれた。古巣のオリックス、出身地近郊の中日などが受け入れに積極的だったが、イチローは最後まで米国でのプレーの可能性を探った。マイナー契約も念頭に置かなければならない局面に追い込まれていたが、最終的にマリナーズの外野に欠員ができたかたちになり、シアトル復帰が実現することになった。

 イチローはすでに日本を出国し、シアトルに到着。メディカルチェックを受け、近日中にアリゾナ州ピオリアのマ軍キャンプに合流することになりそうだ。

 今季、メジャーに移籍したエンゼルスの大谷にとっては、イチローは幼少期からの憧れだ。昨年2月に行われたMLB公式サイトでのインタビューでは、「日本で最も偉大な選手はイチローさん」と名前を挙げていた。この日、オープン戦のレッズ戦に出場した後、イチローについて問われると、「ぜひ僕が試合に出て、試合で一緒にできたらなと思います」と対戦を心待ちにしている。

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