アーノルド・パーマーはスポーツをビジネスに変えた IMG設立でアスリートの地位劇的向上 (1/2ページ)

2016.10.06

1997年のチャリティーマッチでウッズ(右)とペアを組んだパーマー(ロイター)
1997年のチャリティーマッチでウッズ(右)とペアを組んだパーマー(ロイター)【拡大】

 アーノルド・パーマーが亡くなりました。享年87。アラフィフの私はは、パーマーの全盛期を知らないので、アーニーズ・アーミーと呼ばれた親衛隊の存在も、他の選手が刻む中でもドライバーを振り回す蛮勇なゴルフスタイルも、アーカイブで知るのみです。

 その私がパーマーについて記すのは、ほんの少しの縁があったから。

 1990年代後半、私は、パーマーが会長を務めるゴルフ・チャンネルに勤務していました。入社してほどなく、パーマーに挨拶する幸運に恵まれました。

 「“伝説”にお会いできてとても光栄です」と差し出した手を、大きな手で握り返しながら、「光栄なのはこちらのほうだよ。二つの言葉を操るとは、信じられない才能だ。よろしくお願いしますよ」と、吸い込まれるような人懐こい笑顔。いっぺんにファンになりました。

 同社の社屋があるのは、米フロリダ州オーランド。ディズニーワールドで世界的に有名なこの町は、ゴルフの都でもあり、タイガー・ウッズもプロ転向以来、離婚するまで住んでいました。アーノルド・パーマー招待が開催されるベイヒル・ゴルフクラブもそう。

 亜熱帯の灼熱の太陽が照り付ける中、汗をぼたぼた垂らしながら、黙々とボールを打ち続ける姿を何度もみました。パーマー70歳のころでした。

 オーランドでは、ゴルフやスポーツに関心がない人にも、パーマーの名は知れ渡っています。自身の名を冠した小児病院があるからです。オーランドの住民の出産の大半はここで、私の長男と次男もそうでした。

 

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