警戒せよ!生死を分ける地震の基礎知識

いまや問題は地球外生命が存在するか否かではなく、どうやって見つけるか1/3ページ

人類のような高等生物が地球だけにたまたま生まれたのだろうか。

昔は地球だけは特別だと思われていたが、現在では水があり、温度も適当ならば生物が生まれることが分かってきている。だとすれば、この広い宇宙には地球とは別に生命が生まれたとしても不思議ではない。時間がたてば進化して高等生物が生まれる可能性も否定できないのだ。

かくて「地球外生命」の存在を否定できなくなった。いまの天文学のトピックは地球外生命だ。科学者の関心は、生命が生まれる環境がある惑星を宇宙空間で探すことになっている。

これまでに存在が確認されている太陽系外惑星はおよそ4000個。その多くは2009年にNASA(米国航空宇宙局)が打ち上げたケプラー宇宙望遠鏡で発見された。その結果、宇宙には恒星よりも多くの惑星があり、少なくともその4分の1は生命が存在する可能性がある「ハビタブルゾーン」に位置する地球サイズの惑星だというのだ。

天の川銀河には少なくとも1000億個の恒星があるから、最低でも250億個は生命を宿せる惑星があるとみられる。そのほか宇宙には天の川銀河のような銀河が何兆個もあるのだ。

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