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【警戒せよ!生死を分ける地震の基礎知識】人間が引き金? 地球のバランスの崩れによる生物絶滅の危機 (1/2ページ)

 イタリアで山の中を歩いていた米国の学者が珍しい岩を発見した。6500万年前に作られた岩の中にイリジウムという特別な金属を見つけたのだ。35年ほど前のことだ。

 デンマークでも別の学者が、同じ時代に作られた岩の中に、やはりイリジウムを見つけた。

 さらにスペインで見つかった岩からも、大西洋の海底からの堆積物からも見つかった。お互いに離れたところなのに、同じ時代の岩や堆積物の中からイリジウムが見つかったのだ。イリジウムは地球にあるが希少で、これほど広範囲にあるはずのない金属だった。

 その時代に小惑星が地球に衝突したに違いない。金属の量や、その広がりから小惑星は直径10~15キロメートル、7万キロメートルを超える時速で衝突したと推測される。

 衝突は現在のメキシコ・ユカタン半島だった。ここに「チクシュルーブ」クレーターという幅180キロメートル、深さ20キロメートル近い穴が開いたのだ。

 粉塵(ふんじん)が壮大に大気中に巻き上げられた。空は数カ月間も暗くかげって植物は光合成ができなくなった。気温も急激に下がり、世界全体が長く寒い冬に突入した。

 いちばん寒さに弱い生物がまず死に、それをエサにしていた生物も食べるものがなくなって死んだ。こうして将棋倒しのように次々に生物が死んでいった。

 ほとんどの絶滅は小惑星の衝突から数カ月のうちに起きたと思われている。こんなに短い間に食物連鎖のチェーンが切れてその影響が出たのだ。

 世界中をわがもの顔で歩きまわったり、泳いだり、空を飛んでいた恐竜も食べものがなくなって、飢えて死んだ。恐竜は1億8000万年にもわたって栄えたが、終わりはあっけなかった。

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