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【菊池雅之 最新国防ファイル】技術向上へ教官がアクロバットチーム結成 新練習用ヘリ「TH-480B」 (1/2ページ)

 陸上自衛隊では、パイロットの養成を行うため、明野駐屯地(三重県伊勢市)に航空学校、北宇都宮駐屯地(栃木県宇都宮市)に航空学校宇都宮校を置いている。これらに入校し、操縦を学び、主としてヘリコプターパイロットとなる。

 航空学校本校では幹部を対象とした「幹部航空操縦課程」、宇都宮校では、陸曹を対象とした「陸曹航空操縦課程」それぞれを行っている。

 両課程とも、まずは前期教育として、航空機に関する座学などを約9カ月かけて行う。

 これが終わると、実機を使った9カ月の中期教育へと移る。ここで使用されるのが、「TH-480B」という練習用ヘリコプターだ。米国のエンストロム・ヘリコプター・コーポレーションが製造している機体で、「エンストロム480」とも呼ばれる。

 同社は米陸軍向けに練習ヘリ「TH-28」を開発した。しかし、採用には至らず、1990年から民間向けに「エンストロム480」として、一般販売を開始した。

 もともと、軍用ヘリとして開発されたこともあり、性能が高く、すぐに注目が集まった。重量も約820キロと軽い。価格が安いこともあり、多くの航空会社などが購入していき、一躍ベストセラーヘリとなった。

 軍用ヘリとしても注目され、タイ陸軍や赤道ギニア空軍、エストニア国境警備隊などが導入した。これに日本も続き、それまで使用してきた「OH-6D」に代わり、2015年までにトータル30機を配備した。航空学校本校と宇都宮校にそれぞれ配備されている。

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